Mary Wortley Montagu, la Lady del primo micidiale colpo anti-vaiolo


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Storie calme di donne inquiete/19

Quel timbrino che gli attempatelli recano in cima al braccio, quale imperitura testimonianza di tempi di terribili epidemie debellate nonché del fatto che ci abbiamo nacerta, è opera discendente da cotal Edward Jenner (1749-1823), considerato il padre dell’immunizzazione. Eppure la prima persona che portò a segno un colpo micidiale contro il virus del vaiolo fu Lady Mary Wortley Montagu (1689-1762), “donna bellissima affascinante, elegante, intelligente, insomma quel tipo di donna di cui ogni uomo conosce la pericolosità”, avverte opportunamente Roberto Burioni, il nostro amico virologo Torquemada dei bufalari antivaccini online. “E di questa pericolosità – prosegue nel suo libro Il vaccino non è un’opinione– si sarebbe reso conto anche il virus del vaiolo”.

In realtà Lady Fascino è una aristocratica donna inglese poetessa, scrittrice, saggista, autrice di mirabili lettere (Cara bambina, Lettere dall’Italia alla figlia) nonché una delle protagoniste delle Blue-Stockings, le prime acerbe femministe del Settecento inglese. Il punto è che, a 26 anni, Lady Montagu viene colpita dal vaiolo insieme al fratello, che muore. Lei sopravvive ma completamente sfigurata in viso. Il bello delle bellissime intelligenti è però che, persa la bellezza, potenziano intelligenza e cazzimma e dunque non solo sposa un ambasciatore, ci fa un figlio e lo segue nel peregrinare ma, arrivati a Costantinopoli, apprende dalle donne turche la tecnica di pungersi con aghi intinti nel pus di pustole vaiolose (a pensarci lo so è terribile, dice ma come caspita gli è venuto in mente a queste? Embeh, donne, gente che osa) in modo da contrarre una forma leggerissima di vaiolo che da una parte non lascerà cicatrici e dall’altra le renderà immuni per il futuro.

Lady Montagu è entusiasta: cerca di convincere le autorità inglesi ad adottare la tecnica delle turche su vasta scala e si fida a tal punto da voler applicare l’inoculazione anche sul figlio Edward. Ma sapete chi è che a quel punto si oppone? Uomini: a iniziare dal marito, inorridito dall’idea che l’aristocratico rampollino potesse essere contaminato da una pratica simile. Siamo a Mammaliturchi, proprio. E lei che fa? Aspetta che il coniuge parta e turchizza Edward di nascosto. Quando il marito torna non può fare altro che ciò che ogni uomo dovrebbe fare di fronte alle decisioni di una moglie: arrendersi.

Il resto è storia della medicina e storia di una donna che dovrà continuare a superare la diffidenza e l’ostracismo degli uomini, accademici, familiari e quant’altro. Stiamo parlando di un vero e proprio flagello: nel solo 1719 il contagio fa 17.000 morti a Parigi. Lady Montagu non si arrende, mai: ne parla a Londra , riesce a convincere un circoletto di nobili amici a sottoporsi al turco inoculo, si convince pure il suo medico di famiglia, il dottor Maitland, che comincia così ad applicare il metodo ai propri pazienti. Lady Cazzimma Montagu convince infine le Autorità inglesi a far inoculare, nel 1720, anche alcuni carcerati di Newgate: sarà lo stesso Maitland a farlo e variolizzerà, già che ci sta, pure i figli del futuro re Giorgio.

Insomma in linea di massima l’antivaiolosa nasce da una disubbidiemza a un marito. E ai cattedratici. E alle corti. E a tutto il cucuzzaro. Libera, disobbediente, non ho idea se pure innamorata ma scassacabasisi abbastanza, grazie. Edward Jenner avrà la strada spianata quando, nel 1798, introdurrà il primo vaccino (e introdurrà anche la parola vaccino: aveva notato che le mungitrici che si erano infettate con il vaiolo bovino non sviluppavano più il vaiolo e “vaccino” deriva proprio dalla parola variolae vaccinae cioè vaiolo della mucca).

Per capire l’involuzione della storia basti dire che siamo passati dai vaccini alle bufale. Non sono tempi facili neanche questi, cara Lady Coraggio Montagu. Oggi il vaiolo è stato debellato. Dagli anni 70-80 è stata sospesa anche la vaccinazione. Grazie a tutti quei nostri timbrini sul braccio. E grazie a Lady Montagu.

(P.S. “Riserve del virus, per motivi di studio, sono mantenute ufficialmente solo in due laboratori in condizioni di stretta sicurezza: uno negli Stati Uniti e uno in Russia” (Iss) Ecco, voi capite, sì, come possiamo stare sicuri e tranquilli mo’.)

Lady Montagu

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